경제 성장과 더불어 대양 해군의 기치를 앞세우고 본격적인 한국형 구축함 제작에 착수한지 20여년 만에 우리의 노력이 마침내 열매를 맺었다. 그 동안 한국형 호위함과 초계함 사업을 통해 얻은 각종 노하우와 기술을 발판으로 KDX(Korea Destroyer Experiment)로 명명 된 본격적인 원양 작전이 가능한 구축함의 취득 사업이 시작된 것이었다. 그리고 KDX 1단계로 199610월 배수량 3,800톤급의 DDH-971 광개토대왕함이 진수되었다.

 

KDX 시리즈의 첫걸음인 광개토대왕함

 

사실 이 정도 규모면 구축함이라기보다는 호위함 정도의 크기지만 광개토대왕함은 우리 해군 최초로 개함 방공 능력을 갖춘 다목적 전투함이었다. 비록 한국 해군이 이 정도 수준의 전투함을 보유하게 된 것은 이웃 일본이나 중국은 물론 대만과 비교해서도 늦은 행보였지만 우리 스스로의 힘으로 대양작전이 가능한 함을 만들어내었다는데 많은 의의가 있었다. 엄밀히 말해 이때부터 한국 해군의 도약이 시작되었다.

 

KDX-1의 2 번함인 DD-972 을지문덕함

 

한국과 비슷한 시기에 도입한 기어링 급 구축함을 개수하여 마르고 닳도록 사용한 대만이 2000년이 지나 겨우(?) 퇴역시켰는데, 대만 해군이 이토록 오래 사용한 이유는 자력으로 이들을 대체할 만한 신형 구축함의 건조에 어려움을 겪었기 때문이었다. 이에 비한다면 우리 해군은 비록 어렵게 국산 전투함 개발에 뛰어 들었지만 제작 과정에 쌓인 노하우로 한국형 구축함 개발에 성공을 한 것이었다.

 

2006년 대만 해군의 기어링 급 구축함 퇴역식 장면

 

KDX 시리즈로 명명되어 1990년대 중반에 시작된 일련의 구축함 취득사업은 1, 2, 3단계로 진행 되어 지난 2012년 최신예 이지스함인 DDG-993 서애 류성룡함의 취역으로 일단 마무리 되었다. 그 중에서도 광개토대왕함으로 대변되는 KD-1은 한때는 불가능의 영역으로 치부하였고 과연 이룰 수 있을까 막연히 꿈꿔만 오던 국산 구축함 시대를 열은 위대한 발걸음이었다.

 

광개토대왕함은 대양해군으로 도약을 알리는 발걸음이었다.

 

이전에 제작하였던 울산 급 호위함의 2배에 달하는 크기를 가진 KD-1 (광개토대왕 급)은 동급 최강으로 평가될 만한 화력을 장착하였다. 애초 총 12척의 건조가 예정되어 수적으로 우리 해군의 주력함으로 사용될 계획이었다. 그런데 프로젝트 진행 도중 IMF시대라고 불리는 사상 초유의 경제 위기가 닥치자 3번함을 끝으로 나머지 건함 계획은 취소되었고 곧바로 KD-2 프로젝트가 진행되었다.

 

본격 대양작전용 구축함인 KD-2 이순신함

 

KD-1 시리즈가 축소된 이유는 위에서 설명한 것처럼 경제 위기라는 외생적 변수도 있었지만 다른 긍정적인 이유도 함께 있었다. 실질적인 본격 대양 함대용 구축함이라 할 수 있는 배수량 4,500톤 급 KD-2 계획을 조기에 실현하려는 정책 당국의 자신감 때문이었다. 비록 3척 뿐이지만 KD-1의 건조 및 운용 경험은 그 이상의 전투함 건함 및 운용도 충분히 자신하게 되었던 것이었다.

 

해외 순방훈련 중인 이순신함과 을지문덕함

 

경제적 여파도 있었지만 KD-1 프로젝트를 축소하고 예산을 절감한다면 계획된 시기에 KD-2 건조를 실시할 수 있었다. 만일 시간이 걸리더라도 애초 계획대로 12척의 광개토대왕 급 구축함의 취득을 강행하였다면 수량으로 충분한 함을 확보 할 수 있었겠지만, 당연히 KD-2는 물론 대양 해군의 상징이라 할 수 있는 KD-3까지 순차적으로 지연될 수밖에 없었던 상황이었다.

 

항모 CVN-76 레이건과 함께 훈련을 하는 이순신함

 

사실 KD-1은 진정한 구축함 시대로 도약하기 위한 준비 단계였는데, 해군은 우리가 이 이상의 전투함도 충분히 건조하여 운용 할 수 있다는 결론을 내린 것이었다. 1980년대 한국형 초계함 개발도 그랬지만 KD-1의 조기 종료와 KD-2의 시작도, 모든 것을 다 할 수 없다면 그중에서도 차선을 선택하여 자원과 노력을 집중하였던 정책 당국의 올바른 판단 때문에 가능하였던 역사였다. (계속)

 

 본 글은 "국방부 N.A.R.A 블로그" 작가의 글로써, 국방부의 공식입장과 관련이 없습니다.

 

 

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