살면서 진정한 친구를 몇이나 두고 있는지 한 번 정도는 생각 한 적이 있을 것이다. 많으면 많을수록 좋겠지만 영원히 함께 할 수 있는 친구를 단 1명이라도 두었다면 그래도 성공한 것이라 할 수 있다. 사실 어느 정도 친하냐의 문제는 너무 주관적이고 계량화 할 수 있는 성질이 아니지만, 어려웠을 때 친구가 진짜 친구라는 말처럼 세상을 살면서 진정한 친구를 갖기는 생각보다 그리 쉬운 일이 아니다.

 

영화 ‘친구’의 한 장면

 

잘나갈 때보다 진정으로 내가 도움을 필요로 하는 곤란한 시기에 도움을 준 친구가 있다면 그 고마움은 뭐라 말로 표현하기 힘들다. 무기사를 살펴보면 이처럼 진짜 절실히 필요로 했을 때 홀연히 등장하여 제몫을 제대로 해준 극적인 무기들이 많았는데, 현재도 영국의 자부심으로 남아 있는 슈퍼마린 스핏화이어(Supermarine Spitfire 이하 스핏화이어)가 거기에 가장 걸 맞는 예라고 할 수 있다.

 

스핏화이어는 가장 절실히 필요할 때 등장한 진정한 친구다.

 

독일이 Bf 109라는 최신형 전투기를 이미 스페인내전 때부터 선보이며 전 세계에 자랑하고 있었던데 반하여, 영국은 이와 맞먹는 스핏화이어를 개발하여 보유하고 있었지만 겉으로 드러내놓고 선전하지는 않았다. 독일의 폴란드 침공 직후, 영국은 즉각 독일에 선전포고하고 프랑스에 대규모의 원정군을 파견하였지만 정작 스핏화이어는 배치하지 않았다. 이렇게 된 가장 큰 이유는 생산량이 부족하였기 때문이었다.

 

지금도 스핏화이어는 영국의 자부심이다.

 

유럽 대륙을 독일이 석권한다면 육군의 독일과 해군의 영국이 충돌할 곳은 영국 해협 인근의 하늘 밖에 없었다. 따라서 영국이 필살기로 보유하고 있었던 스핏화이어는 본토 방위를 위한 최악의 경우를 대비하여 최대한 보존시켜야 했다. 이러한 영국의 조심성으로 인하여 독일이 스핏화이어에 대한 정보를 사전에 어느 정도 알고는 있었지만 구체적인 성능까지 확인할 수는 없었다.

 

출격 대기 중인 스핏화이어 비행대

 

스핏화이어가 최초로 실전에 데뷔한 것은 19405월 던커크에 고립된 30여만의 연합군을 구원하기 위한 사상 최대의 철수 작전 때다. 한참 유럽을 석권하며 당대 최고의 전투기를 보유하고 있다는 자부심에 충만하며 영불연합군을 거세게 몰아붙이던 루프트바페(Luftwaffe 독일공군)는 이후 평생의 라이벌이 될 영국의 자존심과 영국 해협 인근의 프랑스 하늘에서 처음 마주쳤다.

 

이들은 서로의 존재 때문에 더욱 돋보였다.

 

이때 세계 최강이라는 자부심에 들떠있던 독일의 조종사들이 처음 대한 스핏화이어는 지금까지 그들이 상대하여 왔던 폴란드, 노르웨이, 프랑스 공군의 세대 차이가 많이 나던 구닥다리 전투기들과는 차원이 달랐다. 뛰어난 선회력을 앞세워 독일 조종사들을 곤경에 빠뜨려서 루프트바페의 에이스들이 바로 직전까지 철썩 같이 믿어왔던 그들의 보검 Bf 109가 최고가 아닐 수도 있다는 불길한 예감을 가지게 만들었다.

 

스핏화이어는 변신을 거듭하며 종전시기까지 하늘을 날아다녔다.

 

그런데 서로에 대해 제대로 검을 섞어본 경험이 없었던 영국의 조종사들도 처음으로 맛본 Bf 109의 놀라운 성능에 두려움을 느꼈다. 후세에 급강하능력에서는 Bf 109, 선회능력에서는 스핏화이어가 조금 앞서는 것으로 평가하고는 있지만 그 만큼 둘은 서로에 대해 제대로 모르고 있어서 남의 떡이 더 커 보이는 것처럼 상대를 무서워했던 것이었다. 사실 경외심을 갖게 만들 만큼 두 전투기의 성능은 막상막하였다.

 

스핏화이어는 어려웠을 때 침략자를 격퇴한 진정한 친구다.

 

이후 스핏화이어는 패배 직전까지 밀렸던 사상 최대의 항공전인 BOB(Battle of Britain)에서 나치 독일의 공격으로부터 유일하게 영국만이 살아남도록 구원하였던 수호신이 되었고 전쟁이 끝날 때까지 변신에 변신을 거듭하며 영국이 두고두고 자랑하는 명품의 반열에 올랐다. 한마디로 짠하고 나타나 가장 어려웠던 시기에 조국과 국민을 보호한 진짜 친구의 노릇을 여실히 보여 주었던 것이다.

 

 

 

 본 글은 "국방부 N.A.R.A 블로그" 작가의 글로써, 국방부의 공식입장과 관련이 없습니다.

 

 

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