19441216일 새벽 530, 앞을 분간하지 못할 정도로 안개가 자욱이 끼어있는 날씨를 틈타 아르덴을 중심으로 소강상태를 보이던 전선에서 독일군의 천둥 같은 공격이 개시되었다. 독일의 주공은 우익의 제6친위기갑군이었는데 이들은 빠른 시일 내 아르덴을 돌파하여 리에지를 거쳐 곧바로 북으로 내달려 연합군의 물류 요충지인 안트워프를 점령하는 중책을 담당하였다.

 

독일의 최종 목표는 안트워프였고 이곳을 향하여 진격을 개시하였다.

 

히틀러는 1940년에 있었던 신화의 재현을 바라고 있었다. 던커크에서 적을 포위하였듯 안트워프를 점령함으로써 영국과 유럽대륙을 연결하는 연합군의 물류항을 차단함과 동시에 북부에 고립 될 미1군과 미9군을 포위하여 일거에 섬멸하려 하였던 것이었다. 공군의 지원을 받지 못하였으므로 문제는 속도였는데, 독일에게 주어진 시간은 안개가 자욱하게 껴있을 단 일주일이었다.

 

초기의 돌파는 계획대로 진행 되는 듯 하였다.

 

만일 날씨가 개어 연합군의 대대적인 공중 지원이 있을 경우 독일의 승리는 장담 할 수 없었다. 누구도 예상치 못한 독일군의 대대적인 기습에 연합군은 혼비백산하였다. 독일군 지휘부 모두가 히틀러의 최초 계획에 반대하였으니 연합군 측이 독일의 이러한 대대적인 공격을 전혀 예상하지 못하고 있었던 것은 결코 무리가 아니었다. 그만큼 독일의 기습 첫날 모습은 성공적이었다.

 

예상치 못한 공격에 연합군은 혼비백산하였다.

 

전선의 정면을 담당하던 리지웨이의 미 18군단과 미들턴이 지휘하던 미 8군단의 선도부대가 순식간 붕괴되며 전선이 돌파당하기 시작하였다. 혹한기 전투 경험이 풍부하고 뛰어난 기갑 장비를 갖춘 독일군은 공세 당일 아르덴을 돌파하여 정신이 빠져 우왕좌왕하는 미군을 밀어붙이기 시작하였다. 예상치 못한 독일의 불벼락에 연합군은 속절없이 붕괴되어 전선은 노르망디 상륙 후 처음으로 서쪽으로 밀려나기 시작했다.

 

미군 선도부대가 속절없이 무너지면서 돌파당하기 시작하였다.

 

특히 돌파의 선봉을 담당하고 있던 독일군의 최신 전차들은 미군들에게 엄청난 공포심을 유발하였다. 아무리 포격을 가해도 독일 전차들은 끄떡 없이 전진을 계속하였던 반면 미군 전차들은 독일의 공격에 차례대로 격파되어 나갔다. 그런데 안개 때문에 미군이 독일군의 선제공격을 눈치 채지는 못하였지만, 사실 독일도 도망가는 미군을 제대로 보기 힘들 정도로 자욱한 안개는 독일의 돌격을 방해하는 양날의 칼이었다.

 

돌파의 선봉인 독일 중전차들은 연합군을 공황상태로 몰아넣었다. (전투 종결 후 미군에게 노획된 쾨니히스 티거)

 

비록 결과적으로 실패하였지만 이것은 전사에 기록된 독일의 마지막 전격전이었다. 1216~17일의 양 일간 눈이 쌓인 전나무 숲에서 밀물처럼 쏟아져 나오는 30만의 독일군 정예 부대는 순식간 돌파구 확대에 성공하였다. 하지만 미군은 1940년의 프랑스군과 전혀 달랐다. 불의의 습격을 당하여 밀리고는 있었지만 도망가지 않고 독일의 전진을 필사적으로 막기 시작한 것이었다.

 

돌파구가 확대됨과 동시에 이를 막기 위한 연합군의 움직임도 부산해졌다.

 

특히 미 18군단 북부의 미 5군단이 돌파구 확대를 틀어막는데 성공하면서 디트리히의 제6친위기갑군의 진격이 서서히 둔화되고 있었고 이런 추세라면 리에지 조기점령은 불가능해 보였다. 그러나 바로 그때 전선의 좌익을 담당하던 만토이펠의 제5기갑군이 앞으로 치닫고 있었고 정면에 있던 미 8군단은 속수무책으로 붕괴되면서 서서히 각개격파 당하고 있었다. 1220일 만토이펠의 돌격모습은 1940년 독일군의 모습을 재현하는 것 같았다.

 

디트리히가 주춤거리자 만토이펠의 제5기갑군이 진격속도를 더하였다.

 

B집단군 사령관 모델은 주공을 제5기갑군으로 변경하고 예비대를 집중시켰다. 미군의 정예 101공수사단이 바스토뉴에 고립되고 독일의 선도 기갑부대는 디낭을 향하여 쾌속으로 돌격하였다. 미군은 순식간 99사단, 106사단, 28사단, 7기갑사단이 전멸되는 치욕을 맞보아야 했다. 하지만 이러한 쾌속 진군을 보였음에도 독일은 1940년과 같은 무서운 뒷심은 발휘하지는 못하였다. (계속)

 

 

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